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Autos sin conductor y por qué los queremos

Conduciendo desde Washington, D.C., a Atlanta este fin de semana de Acción de Gracias, tuve la oportunidad de leer el gran libro de Burkhard Bilger Neoyorquino artículo sobre el desarrollo de automóviles sin conductor. Es una historia larga e involucrada que combina los logros técnicos con la narración personal, y agrega una pizca saludable de contexto histórico. Pude tomarme el tiempo para trabajar en todo el asunto porque estaba en el asiento trasero, libre de responsabilidades de conducir por mi ausencia del contrato de alquiler de auto que mis padres habían suscrito en York, PA. De vez en cuando encendí mi computadora portátil y comencé a navegar por la web utilizando un punto de acceso inalámbrico de Verizon, a velocidades 4G LTE completas. Mi hermana usó este mismo arreglo para ver películas transmitidas desde Netflix, una forma más de pasar el tedio. Somos lo suficientemente mayores (a mediados de los años veinte) para poder jadear ocasionalmente ante el aparente absurdo de transmitir videos de alta calidad y mantener una comunicación instantánea con el mundo en general mientras avanzamos por la carretera a 70 millas por hora. El entretenimiento de viaje por carretera de nuestra infancia estaba estrictamente restringido a la variedad impresa y personal.

Ahora tenemos cada vez más actividades para ocupar nuestro tiempo, y una conexión mundial que nos puede seguir a casi cualquier lugar al que vamos. No necesitamos perder la conexión cuando despegamos o aterrizamos en un avión. ¿Por qué el conductor no debería poder divertirse?

Desde el punto de vista del consumidor, este es el gran atractivo de los vehículos autónomos: la liberación de la monotonía de precipitarse en las extensiones vacías de la carretera, o avanzar lentamente en el atasco del viaje. Bilger cita un anuncio anterior de los autos profundos y profetizados que mostraban a una familia volteada el uno hacia el otro, jugando a las damas mientras se mueven. Pero a medida que Bilger describe las motivaciones de Google para invertir sus recursos en el desarrollo de esta tecnología, los hombres de Mountain View tienen más en mente que la conveniencia del consumidor. El alivio del tedio a través de la automatización fue la promesa del siglo pasado, el campo que vendió mil lavadoras.

En cambio, Sergey Brin, uno de los cofundadores de Google, no quiere nada más que (esperar) "fundamentalmente cambiar el mundo con esto". Observa la extensión del paisaje urbano de Estados Unidos y ve grandes extensiones de tierra desperdiciada como automóviles. se usan por un par de horas al día como máximo, luego ocupan bienes raíces de manera improductiva el resto del día. Sus autos autónomos pueden convertirse en una flota, brindando un servicio personal de automóviles a los viajeros con una eficiencia mucho mayor que los taxis de hoy, pero más flexible que los sistemas de metro, autobús o tren ligero. Como dijo Brin, "No estamos tratando de encajar en un modelo comercial existente ... Simplemente estamos en un planeta tan diferente". Sin embargo, al menos hasta ahora, ese planeta diferente no libera al conductor de su responsabilidad detrás del rueda. Se requiere que los seres humanos atentos estén listos en caso de que el automóvil deba entregar la responsabilidad, después de haberse confundido. Incluso suponiendo que seguramente deberíamos que Google haga grandes avances para resolver los pocos errores que quedan, a un humano en el asiento del conductor ya le toma unos segundos medibles para reorientarse a la situación después de distraerse. Imagínese si esa persona primero tuviera que ser girada de su juego de damas con los niños.

Existe un conflicto entre las motivaciones competitivas para estos autos automatizados. De los productores, los automóviles se venden como una característica de seguridad, un siguiente paso en un camino bien pisado por la dirección asistida, los airbags, los frenos antibloqueo y el control de tracción. Para Sergey Brin, este parece ser un paso más en la misión de Google de organizar y optimizar el acceso a la información mundial. La información en este caso es, bueno, nuestros cuerpos en tránsito.

Para trabajar, sin embargo, tendrán que vendérnoslas. Y solo queremos dejar de prestar atención al volante. Es difícil imaginar que cualquiera, excepto los conductores más minuciosamente concienzudos, estén listos para entrar en acción. En cambio, leeremos el periódico, nos maquillaremos, desayunaremos (todo lo cual, hay que decir, muchos ya lo hacen al volante). Luego tomaremos una siesta, daremos la vuelta y participaremos en otros entretenimientos. Nos cambiaremos de ropa sobre la marcha. Y cuando la pequeña luz parpadea y suena el timbre, lo que indica que se requiere nuestra intervención inminente, llegaremos aturdidos y nos preguntaremos de qué se trata todo este alboroto.

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