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El camino duro

Cuando Barack Obama instó a aprobar su llamada medida de estímulo en febrero, afirmó que solo una acción audaz del gobierno evitaría que la economía cayera en una profunda depresión. Al hacer ese argumento, solo estaba repitiendo la sabiduría convencional, según la cual los mercados no se corrigen a sí mismos, excepto a muy largo plazo, y la intervención estatal es necesaria para reactivar la actividad económica.

La teoría económica puede decirnos por qué estas afirmaciones son incorrectas y por qué, de hecho, incluso la apariencia de prosperidad que esas medidas pueden producir causa un daño aún mayor y conduce a una corrección más severa a largo plazo. Pero también podemos referirnos al testimonio de la historia. En particular, la depresión de 1920-21, de la que la mayoría de la gente nunca ha oído hablar, es un ejemplo de la reanudación de la prosperidad en ausencia de estímulo gubernamental, de hecho frente a su opuesto. Si las economías no pueden cambiar sin estas intervenciones, entonces lo que sucedió en este caso no debería haber sido posible. Pero fue.

Durante y después de la Primera Guerra Mundial, la Reserva Federal aumentó considerablemente la oferta monetaria. Una vez que la Fed finalmente comenzó a aumentar la tasa de descuento, la tasa a la que presta a los bancos, la economía se desaceleró a medida que comenzó a adaptarse a la realidad. A mediados de 1920, la recesión se había vuelto severa, con una caída de la producción del 21 por ciento en los próximos 12 meses. El número de desempleados aumentó de 2.1 millones en 1920 a 4.9 millones en 1921.

A partir de 1929, Herbert Hoover y luego Franklin Roosevelt trataron de combatir una depresión económica haciendo que la mano de obra fuera más costosa de contratar. Warren G. Harding, por otro lado, dijo en el discurso de aceptación de 1920 que pronunció al recibir la nominación republicana: "No estaría al tanto de las responsabilidades que marcan esta fatídica hora si no advirtiera a los asalariados de Estados Unidos que aumentan". los salarios y la disminución de la producción solo pueden conducir a la ruina industrial y económica ”. Harding en otros lugares explicó que los salarios, como los precios, tendrían que bajar para reflejar las realidades económicas posteriores a la burbuja.

Pocos presidentes estadounidenses están menos de moda entre los historiadores que Harding, quien es retratado rutinariamente como un tonto torpe que tropezó con la presidencia. Sin embargo, cualesquiera que sean sus defectos intelectuales, y han sido grotescamente exagerados, como han admitido los estudiosos recientes, y cualesquiera que sean las debilidades morales que lo afligieron, entendió los fundamentos del auge, el fracaso y la recuperación mejor que cualquier presidente del siglo XX.

Harding también condenó la inflación: “La expansión bruta de la moneda y el crédito ha depreciado al dólar al igual que la expansión y la inflación han desacreditado las monedas del mundo. Nos inflamos apresuradamente, debemos desinflarnos en la deliberación. Devaluamos el dólar en finanzas imprudentes, debemos restaurar con honestidad ”.

Y en lugar de prometer gastar sumas sin precedentes, pidió recortar:

Intentaremos una deflación inteligente y valiente, y atacaremos los préstamos del gobierno que agrandan el mal, y atacaremos los altos costos del gobierno con cada energía e instalación que atienda a la capacidad republicana. Prometemos ese alivio que asistirá a la detención del despilfarro y la extravagancia, y la renovación de la práctica de la economía pública, no solo porque aliviará las cargas impositivas sino porque será un ejemplo para estimular el ahorro y la economía en la vida privada.

La economía, explicó Harding en su Discurso inaugural al año siguiente, "había sufrido los golpes y las jarras debido a demandas anormales, inflaciones de crédito y trastornos de precios". Ahora el país estaba soportando el inevitable ajuste. No hay atajos posibles:

Todas las sanciones no serán leves, ni se distribuirán de manera uniforme. No hay forma de hacerlo así. No hay un paso instantáneo del desorden al orden. Debemos enfrentar una condición de realidad sombría, cargar nuestras pérdidas y comenzar de nuevo. Es la lección más antigua de la civilización ... Ningún sistema alterado hará un milagro. Cualquier experimento salvaje solo aumentará la confusión. Nuestra mejor garantía radica en la administración eficiente de nuestro sistema probado.

Harding fue fiel a su palabra, llevando a cabo recortes presupuestarios que habían comenzado bajo un debilitado Woodrow Wilson. El gasto federal disminuyó de $ 6.3 mil millones en 1920 a $ 5 mil millones en 1921 y $ 3.3 mil millones en 1922. Mientras tanto, las tasas impositivas se redujeron para cada grupo de ingresos. Y en el transcurso de la década de 1920, la deuda nacional se redujo en un tercio.

A diferencia de Japón, que participó en una intervención gubernamental masiva en 1920 que paralizó su economía y contribuyó a una grave crisis bancaria siete años después, Estados Unidos permitió que su economía se reajustara. "En 1920-21", dice el economista Benjamin Anderson,

asumimos nuestras pérdidas, reajustamos nuestra estructura financiera, soportamos nuestra depresión, y en agosto de 1921 comenzamos de nuevo ... El repunte en la producción y el empleo empresarial que comenzó en agosto de 1921 se basó en una drástica limpieza de la debilidad crediticia, una reducción drástica en los costos de producción y en el juego libre de la empresa privada. No se basó en una política gubernamental diseñada para hacer buenos negocios.

No se supone que eso suceda, o al menos no tan rápido, en ausencia de estímulo fiscal o monetario. ¿Pero a quién vas a creer, Paul Krugman o tus propios ojos?

Naturalmente, algunos economistas modernos que han examinado el asunto se han quedado perplejos sobre cómo podría haber ocurrido la recuperación económica en ausencia de sus preciadas propuestas. Robert Gordon, un keynesiano, admite: “la política del gobierno para moderar la depresión y acelerar la recuperación fue mínima. Las autoridades de la Reserva Federal fueron en gran medida pasivas ... Sin embargo, a pesar de la ausencia de una política gubernamental estimulante, la recuperación no se retrasó mucho ". Kenneth Weiher, un historiador económico, señala:" a pesar de la gravedad de la contracción, la Fed no se movió a usa sus poderes para cambiar la oferta de dinero y luchar contra la contracción ". Luego, reconoce rápidamente que" la economía se recuperó rápidamente de la depresión de 1920-1921 y entró en un período de crecimiento bastante vigoroso ", pero (como con la mayoría de los historiadores) él elige no detenerse en este desarrollo ni aprender nada de él.

Weiher, de hecho, señala con cierta condescendencia que "esto era 1921, mucho antes de que el concepto de política anticíclica fuera aceptado o incluso entendido". Er, sí, y al carecer de esas herramientas indispensables, la economía estadounidense se recuperó de todos modos.

El lector probablemente haya notado que el consejo y el curso de acción de Harding son básicamente lo opuesto a la sabiduría convencional en los círculos políticos y mediáticos de hoy. El gobierno tiene que hacer algo, nos dicen. Barack Obama ha dicho que las recesiones económicas degeneran en depresiones a largo plazo porque los gobiernos no actúan con el vigor suficiente para evitarlas.

No es una mera coincidencia que la economía volvió a la salud relativamente rápido después de la recesión de 1920, mientras que, por otro lado, las condiciones de depresión persistieron durante la década de 1930, una década de activismo gubernamental. Precisamente porque se evitaron las medidas de estímulo monetario y fiscal, fue posible un progreso económico sólido.

Las mismas ideas de estímulo fiscal y monetario surgen de un diagnóstico erróneo de las causas de las depresiones económicas y luego aplican exactamente los remedios incorrectos. El problema no es con un nivel de gasto inadecuado, sino que a raíz de un auge inducido por el banco central, la estructura de capital está fuera de conformidad con la demanda del consumidor. La recesión es el período en el que este desajuste se rectifica mediante la reasignación de capital en canales más apropiados. El estímulo fiscal y monetario solo interfiere y retrasa este proceso purgante.

Harding, a diferencia de nuestra clase política actual, realmente entendió esto. El presidente del siglo XX que más se nos enseña a odiar vio a Estados Unidos a través de una recesión aún peor que la que estamos experimentando ahora simplemente al permitir que el libre mercado haga los ajustes necesarios. Y Harding, como indican sus comentarios, siguió las políticas que no hizo por inercia o porque era incapaz de concebir enfoques alternativos. Esta figura despreciada era, de hecho, un economista mucho mejor que la mayoría de los genios que presumen instruirnos ahora.

Hoy tenemos un presidente que nos insta a aprender las lecciones de la historia, y de hecho hay lecciones que aprender. Pero para el estado y sus intelectuales comprados, la historia es un instrumento para ser puesto al servicio de las demandas de propaganda del momento, no una fuente imparcial de sabiduría o instrucción.

Es por eso que ver cómo se desarrollan los eventos en nuestro propio tiempo es como ver un choque de trenes en cámara lenta. Sabemos que tiene que terminar en desastre, y estamos indefensos para detenerlo. Sabemos que los políticos no aprenderán las lecciones que la historia tenga que enseñar. Pero si no los aprenden, debemos hacerlo, aunque solo sea para prepararnos para el desastre que se avecina.
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Thomas E. Woods Jr. es autor de nueve libros, más recientemente el New York TimesMejor vendido Fusión de un reactor.

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